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LA CAZA ILEGAL EN AFRICA

Allí estaba yo, tratando de adquirir experiencia práctica en la relación con los clientes en medio del Valle de Luangwe, en Zambia, preguntándome: ¿Qué estoy haciendo aquí? Esto suena como la primera línea de una novela de Mickey Spillane, y todo lo que faltaba era la dama y la habitación llena de humo. Sin embargo, esta es mi historia y siento que debo decirlo. La noche del jueves, de aquel agosto, el frío era inusualmente frío. El bosque ribereño mostraba signos del duro invierno. La catedral, como arcos, consistía principalmente en mopane, ébano africano, tamarindo y caoba de Natal, había mucha neblina, y el único ruido que se oía era el “staccato” huh-huh, sonidos de los hipopótamos mientras salían del agua. Luambe está situado en el valle de Luangwa, entre los parques nacionales del sur y del norte de Luangwa. Es un pedazo de paraíso y yo estaba encargado de la administración de la Luangwa Wilderness Lodge (el único Lodge en el parque). Llegué en abril y fueron los preparativos para manejar el campamento, entretener a los invitados, y comenzar ejercicios contra la caza furtiva. Viniendo desde el corazón del Wineland, Stellenbosch (el asentamiento europeo más antiguo de Sudáfrica), todo esto era muy nuevo y emocionante para mí. Como mencioné antes, estaba aquí porque quería estar aquí, pero cada día estaba demostrando ser un paso rápido en una curva de aprendizaje rápido. Especialmente esa noche… Por alguna razón desconocida los doce miembros del personal, de la tribu local de Chewo, y yo estábamos sentados en la pequeña cocina que estaba hecha de juncos y madera, como todo lo demás en el campamento. Una de las condiciones de nuestra licencia de operación es que todo debe estar hecho de material natural de la región. El vigilante anti-saqueo del gobierno, de turno esa noche, estaba armado con un AK 47, se había unido a nosotros y estaba ansioso por sentarse cerca del fuego con el resto de nosotros. Tal vez sospechaba lo que estaba a punto de suceder, o podría ser que él sólo tenía frío, pero de alguna manera todos sentimos que algo estaba a punto de suceder. Y lo hizo cuando a eso de las 9 en punto oímos el sonido de disparos desde la dirección de las llanuras de Chipuka. Para los que no han estado en Zambia necesito explicar. La gente allí generalmente no posee armas de fuego y apenas hay ruido por la noche, aparte de los de la madre naturaleza. Usted puede imaginar el ruido que un arma de fuego hace en este ámbito natural reservado. Un silencio helado siguió el sonido de los disparos. El explorador y yo nos miramos. En un momento nos dimos cuenta de que era demasiado arriesgado investigar por la noche. Los cazadores furtivos suelen trabajar en grupos de veinte o más, procedentes de las aldeas locales de Lundazi. Ellos saben que una sentencia a prisión de al menos 6 años les esperaba si los atrapaban, y no dudarían en resistir la captura. Aunque soy un cazador profesional en Sudáfrica, no estaba registrado en Zambia y por lo tanto no se permite llevar un arma. Todo lo que tenía era una “knopkierie”, un bastón de punta redonda que uno de los Madalas (anciano) me hizo de madera de Mopane. El “kierie” ha sido útil algunas veces cuando tuve que lidiar con una extraña serpiente en el sendero. Me podría haber estado engañando a mí mismo, pero me sentía más seguro llevarlo. Sabíamos que la “knopkierie” y un AK 47 no tenían suficiente potencia de fuego, y que necesitábamos respaldo de la oficina central de la Unidad Anti-Poaching en Janjusi, a unos 45 minutos en coche. Cargué al personal y al guardia en el Land Cruiser y partimos hacia Janjusi a toda velocidad. A nuestra llegada el oficial de guardia nos informó que no había exploradores disponibles y, en el típico concepto africano de tiempo, que deberíamos regresar a la mañana siguiente a las 5 de la mañana. Para entonces, por supuesto, sería demasiado tarde. Frustrados y enojados nos fuimos. Mi mano derecha, Peter Phiri, sugirió que debiéramos hablar con su tío, el Honorable Jefe Chitingulu. El Jefe sabía que era importante para él oponerse activamente a la caza furtiva, ya que estas actividades en el área de cualquier Jefe no son buenas para él. Decidimos que valía la pena intentarlo, y pocos minutos más tarde llegamos a su casa. No soy un hombre de canto y danza, pero el Jefe podía ver por mis gestos y la forma en que estaba retorciendo mi “kierie” que estaba realmente frustrado ante la idea de que los cazadores furtivos podrían escapar. El jefe estaba de poco humor. El jefe nos acompañó de regreso a Janjusi y ordenó al oficial de servicio que pusiera a disposición exploradores. Peter y yo esperamos en silencio mientras el Jefe, el oficial y los exploradores discutieron. Nuca he visto a ningún burócrata golpeando a un jefe en una discusión. Todos los funcionarios del gobierno provienen de la zona controlada por los jefes locales. Alrededor de media hora más tarde, cinco exploradores aparecieron de la carpintería y estábamos listos para irnos. Ya eran las 10 de la tarde (noche). Volvimos a llevar al jefe a su jefatura y nos dirigimos al campamento. A medida que nos acercábamos a las llanuras de Chipuka podíamos ver claramente las siluetas de baile causadas por un fuego de escombro contra el cielo nocturno. La extraña escena se parecía a una luna creciente. Los cazadores furtivos necesitan el fuego para secar la carne durante la noche, antes de salir del parque al amanecer. El líder de la unidad, Binwell Banda, decidió que debíamos irnos a la cama y enfrentarnos a las 4 AM. Me tomó un tiempo para quedarme dormido, ansioso y emocionado. A las 3:47 justo nos despertamos, nos preparamos y nos fuimos a las llanuras. Cuatro miembros del personal, Peter, Yotam Phiri, Martin Sakala, y Peter Nkata nos acompañaron. Todavía estaba oscuro. Después de un paseo de 30 minutos en la dirección donde pensábamos que era el campamento de los cazadores furtivos, paramos. Peter y Yotam decidieron esperar en el Land Cruiser y el resto de nosotros procedimos. Aunque esto era territorio del león, eso era la última cosa en que pensábamos encontrar. Después de otros veinte minutos de caminata, Binwell se detuvo. Nos acercábamos a un matorral denso de Mopane y nos dimos cuenta de que sería más seguro esperar a que haya más luz. Sorprender a cazadores furtivos, armados, en la oscuridad en un matorral puede ser extremadamente peligroso. Y en momentos como este, la posibilidad de que suene un disparo, aumenta el peligro. Era un riesgo que no estaba dispuesto a tomar. El momento era muy tenso y no había manera de que pudiera quedarme quieto. Seguí continuamente de un lado a otro. Aquellos veinte minutos parecían una eternidad. Binwell dio la señal y tomó la iniciativa, caminando muy despacio y cuidadosamente sobre una cama de hojas secas de Mopane. Tienes mucho tiempo para pensar en Zambia, en ese tipo de país, y todo tipo de pensamientos corrían por mi cabeza mientras yo trazaba los pasos de Binwell. Uno de los pensamientos era de un escenario que no había vivido antes. Unas semanas antes encontramos un cadáver de un elefante escalfado, la carne despojada de los huesos. Lo extraño fue que también encontramos 34 buitres de cabeza blanca decapitados alrededor del cadáver. Me dijeron que los cazadores furtivos envenenan el cadáver para matar a los buitres y luego usan sus cabezas para hacer muti (medicina) que, creen, ayudará a advertirles cuando las patrullas de lucha contra la caza furtiva están muy cerca. Esa sería la misma Unidad Anti-Poaching de la que yo ahora era parte. Con la ayuda de su muti y las crujientes hojas de Mopane, estaba seguro de que debían de haber sabido ya de nosotros. Caminamos más lento y más lento. De vez en cuando Binwell levantaba su mano y nos agachábamos y esperábamos. Sobra decir, de la precaución con que nos movíamos. Pero después de unos 5 minutos de caminar de repente me agarró por el hombro y me tiró hacia abajo con fuerza. Podía ver la tensión en cada línea de su cuerpo. Señaló el suelo y pude ver la sangre y el débil contorno del hipopótamo en la luz que rompía. Estábamos muy cerca de lo que nos esperaba. Unos cuantos pasos más y luego vimos la carcasa del hipopótamo unos 50 metros por delante de nosotros. Los cazadores furtivos estaban secando la carne, pero no había señales de ellos. Nos habían oído venir. No sé si fue alivio o decepción, pero sugerí que fuéramos al cadáver y buscaran pistas. Binwell no estuvo de acuerdo e indicó que debíamos dirigirnos hacia la izquierda para tratar de cortarlos del camino a Lundazi. Todavía estaba nervioso, y con la punta de adrenalina todavía pateando en mi sangre, no estoy seguro qué esperar. Mirar las caras de los exploradores armados detrás de mí, tampoco ayudó mucho. Estábamos tan cerca, y me preguntaba cómo les habíamos permitido escapar de nuestro alcance. En Africa no hay reglas ni procedimientos, y generalmente hacer las cosas según está escrito, se limita a mostrar el pasaporte en el puesto fronterizo. En mi opinión, nos estábamos comportando bastante bien en esta tarea, incluso si era mi primer intento de enfrentar la caza furtiva. De repente Binwell comenzó a correr hacia adelante, tan rápido como si su vida dependiera de ello. Lo seguí tan rápido como pude, sin saber si estábamos persiguiendo o huyendo. Corriendo con una chaqueta, los pantalones vaqueros y las botas pesadas, mis piernas y los pulmones pronto comenzaron a protestar. Las ramas secas se agolpaban alrededor de nosotros y podíamos oír el silbido de nuestros pies golpeando la suave arena en los senderos. Entonces vi a los cazadores furtivos. Estaban dispersos por todas partes, Binwell ya persiguiéndolos. Frank, uno de los exploradores corriendo unos 2 metros detrás de mí, comenzó a disparar tiros de advertencia. No estaba seguro de en qué dirección estaba disparando, pero era lo suficientemente inesperado como para asustar a cualquiera. Me pregunté si mis pulmones o mis oídos eran los más perjudicados. Cuando salimos corriendo de la maleza de Mopane hacia las neblinas de las llanuras de Chipuka a las 6 de la mañana, disparando a mi alrededor, sabía que no quería morir aquí en las profundidades de Africa. Y aunque es un sueño de toda la vida luchar contra la caza furtiva en Africa, habría dado todo lo que tenía para estar de vuelta en mi restaurante favorito en Stellenbosch con una cerveza fría, una pizza y una chica agradable a mi lado. En lo que se sentía como unos segundos, puedo recordar el primer cazador furtivo y los exploradores golpeándolo. El líder de la unidad intervino y los detuvo. Pero hasta cierto punto pude entender la frustración y la ira, ya que yo también compartía sus sentimientos. En el calor de la persecución que son tan tensas que es bastante fácil perder la perspectiva. Aproximadamente 70 metros más adelante agarramos a otro. Hay dos tipos de cazadores furtivos, el portador de arma de fuego y el desollador. Hasta ahora sólo habíamos conseguido acorralar a los desolladores. El llamado “cazador” todavía estaba en libertad y estaba a unos 80 metros por delante de nosotros. Binwell y yo seguíamos persiguiéndolo, pero podía sentir mis pulmones gritando en protesta y sabía que llegaría mucho más lejos.

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